¿Qué materiales se pueden encontrar en los teléfonos móviles y los portátiles?

A grandes rasgos, según publica la Revista Opcions (2009:15) los materiales que se utilizan para fabricar los teléfonos móviles son: plástico (45%), metales como cobre, hierro, aluminio o estaño (35%), vidrio y cerámicas (10%). La cada vez más compleja fabricación de estos dispositivos y la miniaturización de los mismos, provoca que esta variedad de metales crezca, así pues, según indica Ongawa en su campaña “Tira del Cable”, se emplean hasta 30 tipos de metales diferentes para fabricar un móvil.

Según esta organización, la mayor parte de estos minerales provienen de países en vías de desarrollo, dónde no se respetan los derechos laborales, se daña la salud de las personas y el medioambiente con estos procesos extractivos.

El caso más conocido es el del coltán (Lobo, 2001), un mineral muy escaso de donde se extrae el tantalio (Wikipedia, 2014): un material finito que se usa para construir pequeños condensadores electrolíticos que almacenan electricidad y permiten hacer dispositivos resistentes al calor para los smartphones, las pantallas de plasma, consolas, reproductores, portátiles y tabletas. El 80% de las reservas de coltán están en la República Democrática del Congo, en donde también se extrae oro, estaño y tungsteno, todos empleados en equipos electrónicos. Los trabajadores de estas minas son en su mayoría niños de entre 5 y 7 años, de complexión pequeña, para poder adentrarse en las minas verticales. Por otra parte, el desastre ecológico es también una problemática que afecta a la economía de esta región africana:

Las excavaciones indiscriminadas han ocasionando daños irreparables al ecosistema. Hace un año, la población de elefantes en estos parques era de 3.600; hoy apenas queda un par de familias. El caso de Garamba es más grave: desde 1995 han perecido cerca de 8.000 ejemplares. Los soldados matan a los animales para comerciar con el marfil (enviado a Uganda y Ruanda) y vender su carne en los mercados locales o alimentar a la trouppe de trabajadores. Lo mismo sucede con los gorilas de la montaña. Hoy se calcula que existen entre 110 y 130 ejemplares, la mitad que en 1996, según la Fundación de Diana Fossey, pionera en la protección de estos primates en peligro de extinción y que murió asesinada en Ruanda en 1985” (Lobo, 2001).

Otro de los casos, el de las tierras raras en China (Steadman, 2012), es menos conocido. Según explica este autor, las tierras raras es el nombre común de 17 elementos químicos: escandio, itrio y los 15 elementos del grupo de los lantánidos (lantano, cerio, praseodimio, neodimio, prometio, samario, europio, gadolinio, terbio, disprosio, holmio, erbio, tulio, iterbio y lutecio). En 2012, el Gobierno de China presentó un informe en el que diagnosticaba el agotamiento de estos minerales por la sobreextracción de tierras raras.

Estos materiales se extraen a través de la minería, sobre todo en el sur del país. La manipulación de tierras raras tienen graves consecuencias ambientales (Wikipedia, 2014) si no se gestionan adecuadamente su reciclaje, ya que la combinación de estos minerales es radiactiva, mientras que en la fase de refinación se utilizan ácidos tóxicos que pueden ser muy dañinos para la salud y el medioambiente. Entre otras consecuencias, se encuentran la deforestación, el deslizamientos de tierras y las inundaciones.

La mayoría de estas minas son pequeñas, en zonas rurales, y son ilegales, por lo que, se liberan los deshechos tóxicos al suministro general de agua. Estas acciones hacen que absolutamente todo el entorno esté afectado por las sustancias radiactivas y tóxicas. Destaca el caso de los residentes de Bukit Merah, que explica Steadman (2012), una comunidad de 11.000 habitantes que han sufrido defectos de nacimiento y una decena de casos de muerte por leucemia en los cinco años de actividad de la refinería de tierras raras, cuando antes de la instalación de la misma no se había registrado ni un solo caso de esta enfermedad.

A continuación, se aglutinan en un cuadro la información acerca de los minerales que se utilizan en la fabricación de dispositivos móviles y portátiles, su país principal de extracción, para qué se utilizan (Ongawa, 2013) y cuáles son sus impactos ambientales y sociales (Almodóvar y Ramírez, 2012).

Material

País de extracción

Para qué se utiliza

Impacto ambiental

Impacto social

Coltán

República Democrática del Congo

Condensadores para smartphones y portátiles

Pérdida de biodiversidad.

Contaminación del agua

Agotamiento de recursos finitos

Guerra civil por el control de las minas.

Explotación infantil

Cobre y cobal

República Democrática del Congo

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Explotación infantil

Níquel, cobalto, platino y paladio

Rusia

Mayoritariamente para la construcción de baterías de equipos electrónicos

Contaminación del aire

Enfermedades pulmonares y muertes prematuras

Metales raros (Tierras raras)

Mongolia interior y China

Para la producción de sustancias fluorescentes para las pantallas de los ordenadores

Deforestación. Deslizamientos de tierras. Inundaciones.

Contaminación del aire y el agua

Afecciones pulmonares, muertes prematuras.

Afecciones cancerígenas

Estaño

China, Malasia, Perú, Bolivia, Brasil e Indonesia

Para soldar los circuitos electrónicos

Minería no controlada

Platino

Sudáfrica

Para los discos duros de los ordenadores, las pantallas de cristal líquido en portátiles y televisores de pantalla plana

Su extracción implica taladrar en la roca a gran profundidad en condiciones de poca luz y ninguna protección

Desplazamiento de poblaciones. Refugiados ambientales.

Explotación laboral

Oro

Sudáfrica

Para conectar los circuitos electrónicos

Extracción mediante uso de sustancias nocivas como el cianuro (para separar el oro de la roca) que se filtra en el suelo y el agua subterránea. Unos 100 kilos de residuos se llegan a generar para lograr los 0,034 gramos de oro usados en los circuitos de un móvil.

La dosis letal para las personas es de 200 a 300 gramos y cada día se sobrepasan estos niveles porque el proceso es acumulativo y se absorbe a través de la piel. Esta técnica ha sido prohibida en muchos países, pero el 90% de las 2.500 toneladas de oro que se producen en el planeta al año siguen siendo extraídas por cianuración.

Cobre

Chile y Perú

Para los circuitos, tanto de móviles como de líneas ADSL, el cobre va sustituyendo al aluminio en la fabricación de chips al conducir mejor la electricidad.

Las minas de cobre usan gran cantidad de agua, y en muchas regiones de Chile que son muy secas, se utiliza este recurso para las minas en lugar de suministro como agua potable.

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